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Un 15% de los habitantes de Gabón son portadores del Ébola

09/04/2010 19:42 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

image Investigadores del Institut de Recherche pour le Développement (IRD) en Paris han descubierto que el 15 por ciento de los gaboneses son portadores sanos del virus del Ébola, inclusive en zonas en donde nunca se ha declarado ninguna epidemia, resultados significan que dichas personas han sido expuestas al virus pero que nunca presentaron las señales clínicas de la infección.

Los científicos suponen que, probablemente, estas personas estuvieron, en el pasado, en contacto con el virus, a través de las frutas contaminadas con la saliva de murciélagos. Las epidemias de fiebre Ébola prevalecen en África central desde hace más de 30 años. Hoy los investigadores saben que los quirópteros, de quienes se sorpecha son las reservas naturales del virus, pueden contaminar directamente al hombre.

"Pero los mecanismos exactos de la contaminación humana siguen siendo dudosos", explicaron los investigadores. Este estudio aporta una nueva luz sobre la circulación del Ébola en la naturaleza y sobre su peligrosidad para el hombre, que podría resultar menor que lo previsto.

Desde el primer caso repertoriado en 1976, la fiebre del Ébola fulmina episódicamente a los humanos y a monos de gran tamaño en Gabón, en la República del Congo y en la República democrática del Congo, en Sudán y Uganda. Ya se conoce tanto el reservorio natural del virus, los murciélagos, como la fuente de la mayoría de las epidemias. Pero no se sabe cómo contamina al hombre exactamente Hecho sorprendente, los investigadores del IRD y sus contrapartes acaban de descubrir que una parte muy importante de la población gabonesa se inmuniza contra la enfermedad: 15, 3% poseen anticuerpos contra el Ébola, incluso en zonas donde ninguna epidemia se ha registrado.

Con el fin de comprender mejor cómo el Ébola circula y se transmite al hombre, los investigadores llevaron un extenso estudio serológico, el más importante realizado hasta la fecha sobre este virus. Durante tres años, un equipo multidisciplinario observó minuciosamente a la población rural en todo lo largo del Gabón, un país caracterizado por zonas epidémicas y otras que no fueron afectadas por la fiebre.

EN ALGUNAS ZONAS HASTA EL 80% DE LA POBLACIÓN ES PORTADOR

Más de 4.000 muestras de sangre fueron analizadas para detectar la presencia de los anticuerpos contra el Ébola. Con un promedio de un 15, 3 por ciento, el más alto valor encontrado hasta la fecha para esta enfermedad, el tipo de prevalencia varía significativamente de una región a la otra. Las zonas de sabana y llanos indican porcentajes intermedios, respectivamente de 10, 5 y 12, 4 por ciento. En las regiones lacustres, sólo un 2, 7 por ciento de los habitantes poseen los anticuerpos, mientras que en las zonas forestales el porcentaje alcanza un 19, 4 por ciento, y hasta un 33, 8 por ciento en algunos pueblos.

Los investigadores exploraron posteriormente, el estatuto inmunitario de las personas portadoras de anticuerpos, una primicia para esta enfermedad. En primer lugar, el equipo de investigación puso de manifiesto que los anticuerpos reaccionaban específicamente contra uno o más proteínas del virus. Efectivamente, estos individuos desarrollaron pues anticuerpos específicos contra el Ébola. A continuación, las pruebas 'in vitro' demostraron un aumento significativo de los linfocitos T8 (glóbulos blancos que destruyen las células infectadas) que producían la citocina IFN-g, una molécula del sistema inmunitario. Esta memoria inmunitaria específica al virus del Ébola es similar a la generada por vacunas que se mostraron eficaces contra el Ébola en los animales en anteriores estudios.

Los elevados porcentajes de inmunidad son la prueba biológica del contacto de las poblaciones con el virus del Ébola. En efecto, para poseer los anticuerpos, estos portadores sanos debieron exponerse en el pasado al virus. Ahora bien, éstos declaran nunca haber sufrido la enfermedad o viven en una zona no epidémica. Aunque no siempre asociado a hemorragias, el Ébola implica fuertes fiebres, diarreas severas y vómitos, con una tasa de mortalidad del 90 por ciento. Es poco probable que tales síntomas hayan pasado inadvertidos. Los investigadores deducen pues que estas personas han desarrollado probablemente sólo una forma ligera de la enfermedad o un tipo sin síntomas.

Con la tasa de mortalidad muy elevada del Ébola, la fuerte prevalencia observada excluye la hipótesis que los portadores sanos sean sobrevivientes de las últimas epidemias. Considerando que ninguna forma clínica grave se declaró ebe también descartarse una transmisión de hombre a hombre.

Estos resultados significan que dichas personas han sido expuestas al virus pero que nunca presentaron las señales clínicas de la infección.

Tampoco pudo identificarse ningún factor de riesgo, lo que significa que la fuente de exposición es común y está situada a proximidad o en los pueblos. Se reconocen solamente tres especies animales como infectadas naturalmente por el Ébola: los chimpancés, los gorilas y los murciélagos.

Los monos de gran tamaño que viven en los confines del bosque, con raros contactos físicos con los humanos, no se implican probablemente en tales porcentajes de prevalencia. En cambio, los quirópteros son especialmente abundantes en las regiones forestales de Gabón, donde los porcentajes de inmunidad son precisamente los más altos. Además, los murciélagos se encaraman en gran número en los árboles y consumen sus frutas, en particular en los pueblos o en sus alrededores. Los habitantes pues pudieron estar en contacto con el virus recogiendo y comiendo frutas contaminadas por la saliva de estos animales.

"Cómo y porqué personas que nunca han presentado señales clínicas de la infección o que viven en zonas que no han sido afectadas por la enfermedad, han podido desarrollar una inmunidad contra el Ébola que sigue siendo dudosa", señalaron. Pero estos trabajos permiten comprender mejor la epidemiología del virus, los modos de contaminación humana y el nacimiento de las epidemias, con el fin de prevenir mejor estas últimas.


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