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Hace 6d

Crédito de la imagen: ESO

Los exoplanetas existentes alrededor de la débil estrella roja TRAPPIST-1, a tan sólo 40 años luz de nuestro planeta, fueron detectados por primera vez con el Telescopio TRAPPIST-sur (Observatorio La Silla, ESO) en 2016. Durante el siguiente año se hicieron nuevas observaciones, tanto desde telescopios terrestres, como el VLT (Very Large Telescope, ESO), o con el Telescopio Espacial Spitzer (NASA), revelando que no había menos de siete planetas en el sistema, cada uno con un tamaño similar al de la Tierra. Se denominaron TRAPPIST-1b, c, d, e, f, g y h, manteniendo el orden en el que aumenta la distancia a la estrella central.

Ahora se han realizado más observaciones, tanto con telescopios basados en tierra, incluyendo la instalación casi finalizada SPECULOOS (Observatorio Paranal, ESO), como desde el Telescopio Espacial Spitzer y el Telescopio Espacial Kepler (NASA). Un equipo de científicos, liderado por Simon Grimm (Universidad de Berna, Suiza), ha aplicado métodos de modelado informático muy complejos a los datos existentes y ha calculado las densidades de los planetas con bastante precisión.

Tal y como Simon Grimm explica, "Los planetas de TRAPPIST-1 están tan próximos que interfieren entre sí gravitatoriamente, por lo que, cuando pasan frente a la estrella, hay un ligero cambio en los tiempos. Estos cambios dependen de las masas de los planetas, sus distancias y otros parámetros orbitales. Con el modelo informático simulamos las órbitas de los planetas hasta que los tránsitos previstos concuerdan con los valores observados y de ahí obtenemos las masas planetarias".

Eric Agol, miembro del equipo, señaló que "Una meta, perseguida desde hace un tiempo dentro del campo del estudio de los exoplanetas, ha sido conocer la composición de los planetas que son similares a la Tierra en tamaño y temperatura. El descubrimiento de TRAPPIST-1 y las capacidades de las instalaciones de ESO en Chile y del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA en órbita, lo han hecho posible. ¡Por primera vez tenemos una pista que nos indica de qué están hechos los exoplanetas del tamaño de la Tierra!".

Las medidas de densidad combinadas con los modelos de las composiciones de los planetas, sugieren que los siete planetas de TRAPPIST-1 no son mundos rocosos estériles. Parecen contener cantidades significativas de material volátil, probablemente agua, que alcanza hasta un 5% de la masa del exoplaneta en algunos casos, lo cual supone una gran cantidad: en comparación, solo el 0, 02% de la masa de nuestro planeta es agua.

Según Olivier Brice Demory, coautor de estudio, "Las densidades, pese a ser pistas importantes sobre la composición de los planetas, no indican nada sobre la habitabilidad. Sin embargo, nuestro estudio es un paso importante mientras seguimos explorando si estos planetas podrían sustentar vida".

TRAPPIST-1b y c, los exoplanetas más interiores, podrían tener núcleos rocosos y estar rodeados de atmósferas mucho más gruesas que la de la Tierra. Por su parte, TRAPPIST-1d es el más ligero de los planetas, con un 30 por ciento de la masa de nuestro planeta. Los científicos no están seguros de si podría tener un gran atmósfera, un océano o una capa de hielo.

Los investigadores se sorprendieron de que TRAPPIST-1e sea el único planeta del sistema que sea un poco más denso que la Tierra, lo que indicaría que puede tener un núcleo más denso con hierro y que no necesariamente tendría que tener una atmósfera densa, un océano o una capa de hielo. Es curioso que TRAPPIST-1e parezca tener una composición mucho más rocosa que el resto de planetas. En términos de tamaño, densidad y de radiación que recibe de su estrella, sería el planeta más similar a la Tierra.

TRAPPIST-1f, g y h están lo suficientemente lejos de la estrella como para que el agua pueda congelarse y estar en forma de hielo sobre sus superficies. Si tuvieran finas atmósferas, sería poco probable que contuvieran las moléculas pesadas que encontramos en la Tierra, como el dióxido de carbono. Para Caroline Dorn, de la Universidad de Zúrich (Suiza), "Es interesante que los planetas más densos no sean los que están más cerca de la estrella, y que los planetas más fríos no tengan atmósferas gruesas".

El sistema TRAPPIST-1 seguirá siendo objeto de estudio detallado por parte de telescopios terrestres y espaciales, incluyendo los futuros ELT (Extremely Large Telescope, ESO) y el Telescopio Espacial James Webb (NASA/ESA/CSA).

También se están invirtiendo esfuerzos en buscar otros exoplanetas alrededor de débiles estrellas rojas como TRAPPIST-1. Para Michaël Gillon "Este resultado muestra el enorme interés de observar estrellas enanas ultrafrías cercanas ?como TRAPPIST-1? para el tránsito de planetas terrestres. Ese es exactamente el objetivo de SPECULOOS, nuestro nuevo buscador de exoplanetas, que está a punto de iniciar operaciones en el Observatorio Paranal de ESO, en Chile".

Fuente de la noticia: " TRAPPIST-1 Planets Probably Rich in Water ", de ESO.

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