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Rusia salva ExoMars

17/03/2012 14:34
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Después de la retirada imprevista de la NASA del programa ExoMars, la agencia espacial europea (ESA) se ha visto obligada a buscar socios para sacar adelante las dos misiones a Marte que forman este proyecto. El programa conjunto ExoMars entre la NASAy la ESA contemplaba el lanzamiento de dos naves: un orbitador denominado ExoMars Trace Gas Orbiter de construcción europea que debía ser lanzado en 2016 mediante un cohete Atlas V y una sonda de aterrizaje con un rover ('ExoMars-C') construido conjuntamente entre ambas agencias que debía despegar en 2018. El abandono de la NASA ha dejado a la ESA sin lanzadores y ha puesto a la agencia europea en la obligación de desarrollar en solitario el rover de 2018. Paradójicamente, esto no deja de ser un retorno a los orígenes, ya que el rover ExoMars comenzó siendo el núcleo de un programa de exploración marciana totalmente europeo.

image ExoMars Trace Gas Orbiter (ESA).

Por suerte, la ESA ha alcanzado recientemente un acuerdo preliminar con Rusia para lanzar ambas misiones mediante cohetes Protón, con lo cual la ExoMars Trace Gas Orbiter tiene bastantes posibilidades de salir adelante. Además, la cápsula de aterrizaje que debe llevar esta sonda podría incorporar un generador de radioisótopos (RTG) de fabricación rusa, lo que permitiría ampliar su vida útil de unas pocas horas hasta varios meses. Por otro lado, Rusia y la ESA deberán suministrar los instrumentos que tenía que construir la NASA, lo que aumentará el coste de la misión considerablemente.

Sin embargo, el futuro del rover de 2018 no está tan claro. La ESA se verá obligada a volver al diseño original del vehículo de 270 kg que tantos retrasos y sobrecostes había acumulado y que es significativamente más pequeño que el planeado conjuntamente con la NASA. Además, la agencia europea debe construir también la nave para enviarlo a Marte. Rusia podría encargarse de fabricar la etapa de crucero y el escudo térmico, una parte de la misión en la que la ESA participaría en un 20%, pero este punto aún está en el aire. Y ahí es donde está el problema, porque la ESA había puesto un límite de mil millones de euros para el presupuesto de ExoMars (hasta ahora el coste del programa se había estimado en 850 millones), pero ahora tendrá que hacer frente a un aumento del coste del programa en unos 200 millones adicionales como mínimo por culpa del abandono de la NASA. La agencia norteamericana había planeado aportar dos mil millones de dólares (incluido el coste de los dos cohetes Atlas V) para ExoMars.

image Cápsula EDL de la misión de 2016 (ESA).

image No está nada claro cómo se pondrá el rover ExoMars en la superficie de Marte. Aquí, una representación de 2008 (ESA).

Eso sí, hay que ser cautos y no cantar victoria antes de tiempo, porque el acuerdo no ha sido ratificado aún. La cooperación con Rusia salvaría el Trace Gas Orbiter fácilmente, aunque está por ver que el rover ExoMars pueda ser desarrollado sin ayuda de la NASA. Para Rusia, esta colaboración con la ESA es la única posibilidad que tiene en los próximos años de tener algo parecido a un programa de exploración automática del Sistema Solar después de que haya liquidado sus proyectos de sondas planetarias propias.

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Rover ExoMars (ESA).

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